訪:松、焜
文:松

對中大學生來說,一個很熟悉的習慣-於WebCT/Moodle/CU Forum下載所需的閱讀素材或講義-即將要改變了。在2010年,資訊科技服務處(ITSC)在資訊科技學術督導委員會(即Academic IT Steering Committee,簡稱AITSC)的主導下,進行了有關網上教學系統的檢討,它指出為了迎合新教育制度三三四使收生人數大幅上升的情況,以及改善師生的教學質素,而建議將Blackboard Learn取締以上原有的三個網上教學平台(註1)。

從上年秋季開始,有關計劃已開始實行,包括Blackboard Learn的預覽和試行。而在今年八月,Blackboard Learn將正式取代WebCT(註2),明年八月時則連Moodle及CUForum亦都會消失;屆時,Blackboard Learn將會成為校內唯一的網上教學系統。

筆者訪問過對此比較熟悉的傳理系邱林川教授,以及聯絡資訊科技服務處網絡教學小組,以助加深對此事的認識和了解。

網上教學系統檢討

現時,在ITSC的網址上,能看到上文提及的2010年檢討以及以Blackboard Learn成為未來的網上學習系統的實施計劃,但據悉有關檢討報告只得校長及少數參與此事的人員得知,換言之此報告並無公佈。

後來,經筆者訪問ITSC,才得知轉變系統的來龍去脈。中大的網上教學系統將由多系統服務模式變為單一教學系統。現在三個教學系統並行,原意是為提高大學面對Blackboard公司時的議價能力,以及降低學校對單一系統的依賴。不過,有同學反映,同時在三個系統上尋找修讀課程的教學網站會為他們帶來困擾和混亂,浪費不少精力和時間;大學管理層亦認為這會導致資源重疊和浪費,降低ITSC在支援教學工作的效率,不便調配人力和財務上的資源。因此,為幫助學們更高效更專注地投入知識學習中,故校方決定將網上教學系統改成單一系統。

在檢討的過程中,一個有關檢討工作的小組成立了。此小組是由學院代表、圖書館、ITSC及學能提升研究中心(CLEAR)各找一至兩位代表而組成,代表們負責參與評估工作,包括對系統(註3)評分和評論。至於評估時被測試的功能,則是根據2010年5月教職員使用網上教學系統問卷調查的結果挑選而出,其功能包括網上課程授課、師生交流、同學間的合作、功課呈交和評估,以及課程管理等。於是,大學決定與Blackboard公司簽訂為期5年的合約,並確保5年間Blackboard服務收費維持穩定。

然而,更換系統代表校方需要以一筆為數不少的金錢購入系統,而且,當以上這些資訊的透明度低,只在小範圍裡公開,有師生反映對此仍尚不知情,屆時師生將難以適應突如其來的轉變,須再花費一定的成本幫助師生適應新的系統。

教學系統之外判

外判,指將承包合約委託給當事人以外的第三者,原意本為節省成本、善用資源和得到第三者所提供的專業服務。在網上教學系統變更一事中,可見學校會將這系統外判給Blackboard公司。或許你會問,這又有何問題?的確,在效率導向的角度上,這無疑是最佳的做法,但從中衍生的問題卻可大可小。

且先看看看Moodle的例子。Moodle為開放源碼系統(open source),Blackboard私有軟體(proprietary software)。兩者的分別是後者須將原始碼(source code,又稱源代碼)保密,而前者將之開放,他人有改變系統功能的自主性。換句話說,使用開放源碼系統時,若師生等人發現使用時出現問題,或有更好的功能可作替改,例如設計一個漢化版Moodle或改善討論區的功能,則可由技術人員因應師生的需求改變而改變系統功能及使用介面。相反,若用私有軟體,則不能自行改進系統,須「聽產品公司支笛」,無自主性可言。

對此,ITSC則表示改動系統源碼有嚴格的規定及難度,過多修改會加重系統維護的複雜性。此外,如果以Moodle作為單一教學系統,則須聯絡Moodle服務供應商就系統的設計、配置來提供專業意見和提供支援服務,以確保系統的穩定可靠;惜Moodle服務供應商NetSpot的總部設於澳洲,在香港並無分部,故在溝通及支援上存在困難,而所涉及的服務費亦不低(註4)。因此,校方並不考慮改用Moodle為單一網上教學系統。

不過,需留意的是,萬一將教學系統外判給學校以外的公司,則容易忽略自主地改變系統的重要性。以學生報的編輯過程打個比方,編輯們除寫文外,還須負責排版、校對和發行等事項,若然將寫文以外的工序外判給其他人士,則會使編輯們繼而忘記那些工序的重要性,例如排版會影響到文章內容能否有效地傳遞給讀者。這從而破壞了各個工序之間層層扣連的整體性。若校方仍然堅決將有關系統的行政工作外判給Blackboard公司,往後師生雖然是系統的使用者,卻處於一個被動的位置,對於系統功能上完全沒有權力要求改變,加上校方對此又無能為力時,屆時整個網上教學系統會變成一個純粹提供服務的工具,而我們卻不能參與其中。


重新審視系統改革計劃

在整個網上教學系統改革計劃中,資訊不透明,校方決定倉卒,如閉門造車。校方理應公開系統的檢討報告,公開諮詢師生對此的意見,並重新為自己的網上學習系統定位,例如以使用開放資源為基本原則。雖然改革計劃的大勢似是難以逆轉,還望校方能夠重新審視系統改革計劃,及交代檢討報告的詳情,予師生們一個合理的交代。此外,作為系統主要使用者之一,同學們不妨向本報或校方反映大家對系統使用以至於整個改革方案的意見,共同參與是次系統改革計劃。重新審視系統改革計劃。

 

各大院校所使用的網上教學系統

Blackboard Learn 理大、教院、中大
Blackboard 城大
Moodle 浸大、港大

 

CUHK網上教學系統發展歷程

1999年

經ITSC內部研發的CUForum被推出,提供網上討論平台和課外延伸交流的機會。

2000年

比CUForum更為完善的網上教學系統WebCT被推出,方便老師自行延設課程網頁,並提高教材下載、功課收集、網上討論和網上測驗等功能。

2006年

適逢開放式源碼系統開始普及,Moodle平台被推出,作為積累自身對相關系統支援的經驗,以及提高大學面對Blackboard公司時的議價能力(註)。

2010年

ITSC在AITSC的支持下,組成網上教學系統檢討小組,以作重新檢討網上教學系統之用。
註:2006年,Blackboard公司收購WebCT,ITSC擔心有二。一為WebCT前景不明,而可能會被硬性轉用為Blackboard;二為Blackboard公司在無強大競爭對手的情況下會大幅度加價。

(資料來源:資訊科技服務處網絡發展小組)

註1:CUHK learning systems review 2010
http://www.cuhk.edu.hk/eLearning/c_systems/elearn/implementation.html
註2:2006年,WebCT被Blackboard公司收購。2010年,Blackboard公司整合了Blackboard和WebCT平台後推出了新系統Blackboard Learn,並宣佈於2013年停止對WebCT系統的支援服務。故在系統遷移的計劃中,以Blackboard來替代WebCT比較容易和方便。
註3:在2010年7至8月進行的系統功能性及可用性測試(Functions and usability
evaluation)時所使用的版本均為當時最新版本:即Blackboard Learn 9.1 Service
Pack 4及Moodle 1.9.9。
註4:ITSC對於Moodle服務供應商的說法並不準確。除NetSpot外,Pukunui亦是Moodle的服務供應商,在香港有其辦公室。

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